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Roxanne Palmer | 2013年06月01日 星期六 03:42 AM

周五,一颗约有金门大桥那么宽(约1.7英里/2.73千米)的小行星将带着它的伙伴一起越过地球。据美国宇航局(NASA)雷达数据显示,小行星1998 QE2是一颗“二进制行星”,有一颗微型卫星围绕着它。

NASA本周在加州戈德斯通(Goldstone)通过一个230英尺的天线拍摄到雷达图像,捕捉到距离地球375英里外的1998 QE2的一些图像。美东时间下午5点之前,这颗小行星距离地球的距离将达到最近,约有360万英里。雷达图像显示一颗小卫星环绕着该小行星,卫星的直径约为2000英尺。

实际上这个发现并不罕见,科学家们已经发现了200多个小行星被卫星围绕的例子。一颗名为(136617) 1994 CC的2300英尺宽的近地行星拥有两颗卫星,两者的直径均为约164英尺。

“卫星的存在是一件好事。”天文学家Phil Plait为在线杂志Slate撰文说。

科学家们可以通过查看卫星围绕行星运转所需的时间来计算出1998 QE2的重量。行星的重量最大,卫星在一定距离内围绕行星运转的速度就越快。一旦知道行星的重量,就可以与计量出的大小一起算出1998 QE2的密度,这将帮助科学家猜出行星的成分。

行星的雷达图像基于用无线电讯号“侦测”遥远物体的简单原则,无线电讯号反弹到物体上然后回到行星上。我们在地上接受到的信号与我们发出的不同,因为距离我们最近的行星表面最新将信号反弹回来--使我们获得物体大小的大致概念。科学家们使用雷达图像猜测行星是如何运转的,并用它来改善对行星轨道的计算。

“我们获得的关于这个行星组的数据中,雷达是最宝贵的,因为我们从它获得宝库,”Plait写道,“只是通过将它沐浴在无线电光中并守候反光,我们就可以获得更好的轨道,我们看到它是一个二进制行星,我们可以确定它的质量和成分......这一切都是来自数百万公里之外。”

麻省理工学院的林肯近地小行星研究项目于1998年8月发现1998 QE2。这次的“擦肩而过”是至少未来200年中小行星离地球最近的一次。

NASA在捕捉小行星用于研究方面拥有浓厚的兴趣。该机构2014财年的预算计划中包括捕捉一颗小型近地行星并将其转向到一个接近地球的稳定轨道上,使宇航员们可以访问和检查它。

 

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